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Pathfinder



Pathfinder (engl. Pfad-Finder) war eine US-amerikanische Mars-Sonde, die 1996 erfolgreich von der NASA eingesetzt wurde.

Pathfinder bestand aus einer Landeeinheit sowie einem nur 10,6 kg schweren Roboterfahrzeug (Rover) namens Sojourner.

Die Sonde wurde am 4. Dezember 1996 an Bord einer Delta II-Rakete vom Kennedy Space Center in Cape Canaveral gestartet. Sie landete am 4. Juli 1997 in einem ehemaligen Überschwemmungsgebiet namens "Ares Vallis", das sich in der nördlichen Hemisphäre befindet und eins der felsigsten Gebiete auf dem Mars ist. Der Ort wurde von den Wissenschaftlern gewählt, weil eine Landung dort relativ sicher war und dort durch eine Flut eine Vielzahl verschiedener Felsen abgelagert wurden.

Die Bewegungsfreiheit der Sojourner erlaubte es, viel mehr Gesteins- und Bodenproben zu analysieren, als es einer traditionellen Sonde möglich gewesen wäre. Bis zur letzten Übertragung am 27. September sendete Pathfinder 16.500 von der Landeeinheit sowie 550 vom Rover aufgenommene Bilder sowie mehr als 15 chemische Analysen von Boden und Gestein zur Erde zurück, außerdem ausführliche Wetterdaten.

Trotz des großen Erfolgs der Mission war sie ursprünglich "nur" als Technologie-Demonstrations-Mission gedacht. So sollte sich der Sojourner zum Beispiel als erstes Fahrzeug auf dem Roten Planeten bewähren. Weiterentwicklungen der Mission sind die ähnlich konzipierten, aber viel größeren Exploration Rover Spirit und Opportunity der NASA, die im Januar 2004 erfolgreich auf der Marsoberfläche landeten.

Pathfinder ist auch die Bezeichnung eines Solarflugzeuges der NASA.

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